英軍發展低成本可消耗無人作戰飛機

來源:中國航空報作者:袁成責任編輯:伍行健
2019-08-14 08:05

近期, 英國皇家空軍快速能力辦公室(RCO)和國防科技實驗室(DSTL)宣布了一項創新型無人機概念,即“輕型經濟可承受新型作戰飛機”(LANCA)。

LANCA概念

2015年,DSTL啟動LANCA概念研究, 目的是了解可大幅降低成本和研發周期的創新空戰技術和概念。隨后,作為未來作戰空中系統技術倡議(FCAS TI)的一部分,LANCA被納入皇家空軍RCO。

類似于美國空軍的XQ-58、澳大利亞波音公司的空中力量編隊系統(ATS)和法德未來空戰系統中所謂的遠程運送者方案,LANCA概念旨在提供增強的空中作戰能力,與“臺風”、F-35、未來的“暴風”等戰斗機一起部署,為有人駕駛飛機提供更強的保護、生存能力和信息,甚至可能在未來提供一支無人作戰機隊。

英國皇家空軍希望LANCA的平臺成本是目前作戰飛機的十分之一,發展周期是目前的五分之一。“這不是另一個‘雷神’項目,”DSTL的LANCA/蚊子項目負責人彼得·斯托克爾(Peter Stockel)說。“雷神”是英國耗資1.8億英鎊的無人作戰飛機驗證項目。“這是為了證明設計過程和制造工藝……我們對制造工藝和對飛機一樣感興趣。”

“蚊子”技術演示項目

在LANCA概念下,英軍實施了名為“蚊子”的技術演示項目,研究經費在3000~5000萬英鎊之間,斯托克爾表示其演示驗證平臺將比“鷹”式教練機略大。該項目分為2個階段。第1階段為期12個月,將初步開展無人機的系統設計,并評估關鍵風險領域和作戰概念的成本-能力權衡。第2階段將從第1階段的解決方案中選擇最多兩個承包商,以進一步成熟設計, 完成技術演示驗證機的制造,并在2022年首飛。項目最終將以有限的飛行試驗告一段落。

9家公司參與了項目第1階段價值480萬英鎊的競爭, 其中還包括BAE系統公司和MBDA公司這種大型防務集團。今年4月,藍熊系統研究有限公司團隊、波音英國防務有限公司團隊和黑暗黎明團隊(由卡倫-倫茨公司、龐巴迪貝爾法斯特公司和諾·格英國公司構成) 三家團隊勝出。

第1階段的工作包括探索新的設計、開發、原型化、制造和支持,以實現低成本、快速開發和發展潛在的未來無人空戰系統。目前,沒有一家公司揭露其設計細節,盡管波音的方案可能與今年年初問世的ATS相仿。DSTL正在為“蚊子”項目提供技術監督和項目管理。

LANCA/“蚊子”的未來發展

DSTL和RCO目前沒有提及“蚊子”驗證機的動力裝置,但是斯托克爾說,該系統可能會配裝低成本的公務機噴氣發動機。這將使該無人機能跟上巡航中的有人駕駛戰斗機,同時也使情報、監視和偵察(ISR)任務的續航時間更長。

目前,RCO正與DSTL合作,希望以創造性的方法來研究這個具有挑戰性的項目。例如, 通過舉辦一場獲取“最佳品種”的競賽,使非傳統承包商能夠提出他們的方法來滿足國防部雄心勃勃的目標。此外,國防部的主題專家被指定為每個團隊的技術合作伙伴,提供技術和作戰方面的建議和決策支持。這將增加這一改變游戲規則概念的機會,與未來作戰空中系統的方式保持一致。

“蚊子”驗證機還可以利用DSTL開發的無人機蜂群技術。雖然“蚊子”與蜂群無關,但是RAF計劃列編無人機蜂群中隊,以迷惑和壓制敵人的防空系統。英國前防務大臣威廉姆斯今年2月公布了上述消息,而藍熊公司是承包商。

競標者可為其“蚊子”驗證機提出作戰模型,包括它是否被當作一種可重復使用的彈藥, 是否能儲存很長一段時間,也許也可以保留一些用于訓練。競標者也被鼓勵使用目前國防部正在開發中的開放架構金字塔軟件,以及研究無人機控制方案。

最后,DSTL和RCO的目標是讓“蚊子”平臺不受國際武器交易規則的約束,從而為潛在的出口鋪平道路。

隨著各類高精尖技術的加持,有人戰斗機的成本越來越高,研制周期越來越長,未來向何處發展目前仍不甚明了。因此,隨著無人機技術的飛速發展,各航空強國紛紛提出低成本、可消耗無人作戰飛機項目也是大勢所趨。而英軍在美空軍首飛XQ-58,并啟動“天空博格人”等項目后高調公布自己的低成本、可消耗無人作戰飛機并不讓人出乎意料,畢竟英美是一家, 而且美軍已替英軍趟好了路,規避了很多技術風險。另外RCO和DSTL的聯手說明皇家空軍對該項目認可,為未來的裝備服役鋪平了道路。

然而,英國皇家空軍為什么要裝備低成本、可消耗無人作戰飛機需要進行深入分析。美軍裝備低成本、可消耗無人作戰飛機是為了對抗中俄,發展出有人機-無人機高度網絡化協同的空中作戰樣式,在已具備裝備質量優勢的基礎上,也要形成裝備數量的優勢和成本優勢。而英國在西歐沒有潛在威脅對象,對付中小型國家跟著美軍或者出動自己的F-35和“臺風”也能輕松取勝。因此,英軍提出LANCA概念的真正目的,可能是打算融入美軍提出的有人機-無人機高度網絡化協同的空中作戰體系。

近些年,英國不顧美國反對,加入亞洲基礎設施投資銀行,并使用華為設備提供5G服務, 看似加強了與中國經濟關系。但軍事同盟才是英美兩國之間關系的壓艙石,美英同宗同族同盟,利益高度關聯。在航空作戰方面,相信兩國定會聯手規劃有人機-無人機協同空中作戰體系,并可能把澳大利亞、日本等國納入其中。

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